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El británico ataca a falta de 10 kilómetros de la meta y desconcierta a Valverde y Mas en una etapa ganada por Pinot

19ª etapa: Clasificación y tiempos | Yates, con 1:38 sobre Valverde

Aseguraba Simon Yates que se sentía cómodo en un hábitat familiar. El británico y su esposa residen en un apartamento de Andorra desde 2015. En el Principado, donde hoy se selló el penúltimo asalto por el podio de la Vuelta, también habita Enric Mas, el bisoño candidato a destronar al escalador británico. Alejandro Valverde, el eterno joven que continúa viviendo en Murcia, también conocía bien la subida a La Rabassa, el puerto donde el propietario del maillot cimentó su liderato.

El británico salió muy fortalecido de una pelea que a priori estaba repleta de dificultades. Aventajó a sus principales rivales en más de un minuto. Victoria de etapa, otra más, para Thibaut Pinot. El corredor del Groupama-FDJ gana protagonismo en una Vuelta inolvidable para él. Se impuso en Andorra después de brillar en Lagos de Covadonga. Casi nada.

Controló la etapa el Movistar, que permitió la fuga de Jonathan Castroviejo (Sky) y Benjamin Thomas (Groupama) e impulsó el pelotón a velocidad de crucero, con un cuarto de hora de adelanto sobre el horario previsto. Yates viajaba con el cuello estirado, atento a los intentos de abanicos en la aproximación al puerto. Combate sin tregua para desgastar energías y buscar debilidades en los adversarios. En las primeras rampas de La Rabassa, Anacona Nairo asumieron el mando y el grupo quedó reducido a una veintena de unidades.

Sangre fría

A falta de 16 kilómetros, todos los importantes ocupaban posiciones delanteras. A partir de ahí, selección natural, con la pérdida progresiva de aspirantes: NibaliDe la Cruz, Aru… A 12 kilómetros de la meta, Nairo, Kruijswijk y Pinot retaron a Yates. Mucha sangre fría la del líder, que esperó unos instantes para calibrar fuerzas y acelerar para alcanzar a los fugados. A 10 kilómetros, Yates presentó una ofensiva inesperada. Ataque a lo grande, como los corredores de rango superior. Adiós a las dudas mostradas en la última semana del Giro de Italia. Desconcierto absoluto entre los perseguidores. Bofetón contundente.

En un suspiro, Nairo se quedó descolgado y Yates, junto a Pinot y Kruijswijk, sumó un minuto de ventaja sobre Valverde y Mas. Quintana exprimió sus reservas tirando del murciano, impotente ante el acelerón del jefe del Mitchelton-Scott.

Yates, conocedor del terreno, apretó con astucia en el momento en el que sus rivales debatían qué estrategia presentar: Valverde, esperando a Nairo o Mas, pendiente de Miguel Ángel López… Marcajes estrechos para una recompensa menor: una plaza en el podio. Enemigos incapaces de neutralizar a un líder que se ha ganado el respeto de todos. Escaló sin mirar atrás, sin reclamar relevos de Pinot y Kruijswijk. El británico es un formidable corredor y el francés, un soberbio escalador y cazador de etapas. Ambos se presentaron en la meta con 52 segundos sobre Mas y 1.11 sobre Valverde. El murciano perdió la estela del balear en un último e interminable kilómetro. Sufrimiento para Valverde y euforia para Yates, al que sólo una catástrofe puede arrebatarle la conquista de su primera Vuelta.

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